Peixe | Aspectos Biológicos dos Peixes

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Peixe, qualquer uma das mais de 30.000 espécies de animais vertebrados (filo Chordata) encontrados nas águas doces e salgadas do mundo. As espécies vivas vão desde as lampreias e gaivotas primitivas e sem mandíbula, passando pelos tubarões, patins e raias cartilaginosos até os abundantes e diversos peixes ósseos. A maioria das espécies de peixes é de sangue frio; no entanto, uma espécie, a opah (Lampris guttatus), é de sangue quente.

O termo peixe é aplicado a uma variedade de vertebrados de várias linhas evolutivas. Descreve uma forma de vida e não um grupo taxonômico. Como membros do filo Chordata, os peixes compartilham certas características com outros vertebrados. Essas características são fendas branquiais em algum momento do ciclo de vida, uma notocorda ou haste de apoio esquelética, um cordão nervoso dorsal oco e uma cauda. Os peixes vivos representam cinco classes, que são tão distintas uma da outra quanto as quatro classes de animais que respiram ar - anfíbios, répteis, pássaros e mamíferos. Por exemplo, os peixes sem mandíbula (Agnatha) têm brânquias em bolsas e não possuem cintas dos membros. Os agnathans existentes são as lampreias e os hagfishes. Como o nome indica, os esqueletos de peixes da classe Chondrichthyes (de chondr, “cartilagem” e ichthyes, “peixe”) são feitos inteiramente de cartilagem. Peixes modernos dessa classe não têm bexiga natatória, e suas escamas e dentes são feitos do mesmo material placoide. Tubarões, patins e raios são exemplos de peixes cartilaginosos. Os peixes ósseos são de longe a maior classe. Os exemplos vão desde o minúsculo cavalo-marinho até o marlim-azul de 450 kg (1.000 libras), das solas achatadas e solhas aos puffers quadrados e aos peixes-lua marinhos. Ao contrário das escamas dos peixes cartilaginosos, os peixes ósseos, quando presentes, crescem ao longo da vida e são constituídos por finas placas sobrepostas de osso. Os peixes ósseos também têm um opérculo que cobre as fendas branquiais.


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Os peixes existem há mais de 450 milhões de anos, durante os quais evoluíram repetidamente para se adaptarem a quase todos os tipos de habitats aquáticos. Em certo sentido, os vertebrados terrestres são simplesmente peixes altamente modificados: quando os peixes colonizaram o habitat da terra, eles se tornaram vertebrados terrestres tetrápodes (quadrúpedes). A concepção popular de um peixe como um animal aquático escorregadio e aerodinâmico que possui barbatanas e respirações por brânquias se aplica a muitos peixes, mas muito mais peixes se desviam dessa concepção do que se conformam a ela. Por exemplo, o corpo é alongado em muitas formas e grandemente encurtado em outras; o corpo é achatado em alguns (principalmente em peixes de fundo) e comprimido lateralmente em muitos outros; as barbatanas podem ser elaboradamente estendidas, formando formas complexas, ou podem ser reduzidas ou mesmo perdidas; e as posições da boca, olhos, narinas e aberturas de guelras variam muito. Respiradores de ar apareceram em várias linhas evolutivas.

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O estudo dos peixes é a ciência da ictiologia, é de grande importância. Os peixes são de interesse para os seres humanos por muitas razões, sendo a mais importante a sua relação com a dependência do ambiente. Uma razão mais óbvia para o interesse em peixes é seu papel como uma parte moderada, mas importante, do suprimento mundial de alimentos. Esse recurso, outrora considerado ilimitado, agora é percebido como finito e em delicado equilíbrio com os fatores biológicos, químicos e físicos do ambiente aquático. A sobrepesca, a poluição e a alteração do meio ambiente são os principais inimigos do manejo adequado da pesca, tanto em águas doces quanto no oceano. (Para uma discussão detalhada da tecnologia e economia da pesca, veja a pesca comercial.) Outra razão prática para o estudo de peixes é seu uso no controle de doenças. Como predadores de larvas de mosquitos, eles ajudam a combater a malária e outras doenças transmitidas por mosquitos.

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Os peixes são valiosos animais para estudo de laboratório em muitos aspectos da pesquisa médica e biológica. Por exemplo, a prontidão de muitos peixes para se adaptarem ao cativeiro permitiu que os biólogos estudassem o comportamento, a fisiologia e até mesmo a ecologia sob condições relativamente naturais. Os peixes têm sido especialmente importantes no estudo do comportamento animal, onde a pesquisa sobre peixes forneceu uma ampla base para a compreensão do comportamento mais flexível dos vertebrados superiores. O peixe-zebra é usado como modelo em estudos de expressão gênica.

Há razões estéticas e recreativas para um interesse em peixes. Milhões de pessoas mantêm peixes vivos em aquários domésticos pelo simples prazer de observar a beleza e o comportamento de animais que de outra forma não lhes eram familiares. Os peixes de aquário são um desafio pessoal para muitos aquaristas, permitindo que eles testem sua capacidade de manter uma pequena parte do ambiente natural em suas casas. A pesca esportiva é outra maneira de desfrutar do ambiente natural, também aproveitado por milhões de pessoas todos os anos. O interesse em peixes de aquário e pesca esportiva apoia indústrias multimilionárias em todo o mundo.

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Muitos peixes são coloridos e formados de forma enigmática, combinando com seus respectivos ambientes; outros estão entre os mais brilhantemente coloridos de todos os organismos, com uma ampla gama de matizes, geralmente de intensidade impressionante, em um único indivíduo. O brilho dos pigmentos pode ser melhorado pela estrutura da superfície do peixe, de modo que quase parece brilhar. Um número de peixes não aparentados possui órgãos produtores de luz. Muitos peixes são capazes de alterar sua coloração - alguns para camuflagem, outros para o aprimoramento de sinais comportamentais.

Os peixes variam em comprimento adulto de menos de 10 mm (0,4 polegadas) a mais de 20 metros (60 pés) e em peso de cerca de 1,5 gramas (menos de 0,06 onças) a muitos milhares de quilos. Alguns vivem em fontes termais rasas a temperaturas ligeiramente superiores a 42 ° C (100 ° F), outros em mares árticos frios alguns graus abaixo de 0 ° C (32 ° F) ou em águas profundas frias mais de 4.000 metros (13.100 pés) abaixo a superfície do oceano. As adaptações estruturais e, principalmente, fisiológicas para a vida nesses extremos são relativamente pouco conhecidas e proporcionam aos cientistas curiosos com grande incentivo ao estudo.

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Distribuição e abundância
Quase todos os corpos naturais de água têm vida de peixes, com exceção de lagos térmicos muito quentes e lagos extremamente salgados e alcalinos, como o Mar Morto na Ásia e o Grande Lago Salgado na América do Norte. A distribuição atual de peixes é um resultado da história geológica e do desenvolvimento da Terra, bem como a capacidade dos peixes de sofrer mudanças evolutivas e de se adaptarem aos habitats disponíveis. Os peixes podem ser vistos como distribuídos de acordo com o habitat e de acordo com a área geográfica. As principais diferenças de habitat são marinhas e de água doce. Na maior parte, os peixes em um habitat marinho diferem daqueles em um habitat de água doce, mesmo em áreas adjacentes, mas alguns, como o salmão, migram de um para o outro. Os habitats de água doce podem ser vistos de vários tipos. Peixes encontrados em torrentes de montanhas, lagos do Ártico, lagos tropicais, córregos temperados e rios tropicais serão todos diferentes, tanto na estrutura bruta óbvia quanto nos atributos fisiológicos. Mesmo em habitats próximos, onde, por exemplo, uma torrente de montanha tropical entra em um riacho de várzea, a fauna de peixes será diferente. Os habitats marinhos podem ser divididos em profundos oceanos (bentônico), médio-oceânico (batipelágico), superficial oceânico (pelágico), costa rochosa, costa arenosa, encostas lamacentas, baías, estuários e outros. Além disso, por exemplo, as costas costeiras rochosas em regiões tropicais e temperadas terão diferentes faunas de peixes, mesmo quando tais habitats ocorrem ao longo da mesma costa.

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Todos os aspectos da vida de um peixe estão intimamente correlacionados com a adaptação ao ambiente total, físico, químico e biológico. Em estudos, todos os aspectos interdependentes do peixe, como comportamento, locomoção, reprodução e características físicas e fisiológicas, devem ser levados em consideração.

Correlacionado com a sua adaptação a uma variedade extremamente ampla de habitats está a variedade extremamente grande de ciclos de vida que os peixes exibem. A grande maioria eclode de ovos relativamente pequenos, alguns dias a várias semanas ou mais, depois que os ovos são espalhados na água. Jovens recém-nascidos ainda são parcialmente subdesenvolvidos e são chamados de larvas até que estruturas do corpo como barbatanas, esqueleto e alguns órgãos estejam completamente formados. A vida das larvas é muitas vezes muito curta, geralmente menos de algumas semanas, mas pode ser muito longa, algumas lampreias continuam como larvas por pelo menos cinco anos. Os peixes jovens e larvais, antes de atingirem a maturidade sexual, devem crescer consideravelmente, e seu pequeno tamanho e outros fatores frequentemente ditam que eles vivem em um habitat diferente daquele dos adultos. Por exemplo, a maioria dos peixes marinhos tropicais tem larvas pelágicas. O alimento larval também é diferente, e os peixes larvais geralmente vivem em águas rasas, onde podem estar menos expostos a predadores.

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Depois que um peixe atinge o tamanho adulto, a duração de sua vida está sujeita a muitos fatores, como taxas inatas de envelhecimento, pressão de predação e a natureza do clima local. A longevidade de uma espécie no ambiente protegido de um aquário pode não ter nada a ver com o tempo que os membros dessa espécie vivem na natureza. Muitos pequenos peixes vivem apenas um a três anos no máximo. Em algumas espécies, no entanto, os indivíduos podem viver até 10, 20 ou até 100 anos.

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